Entrevista a Graig Venter en El País

Acabo de leer una entrevista publicada hoy en el diario El País al genetista Graig Venter con motivo de la publicación de un libro sobre sus memorias. Dada la repercusión mediática que tienen las opiniones de tan reconocido investigador, la he leído con mucha atención.

Aunque estoy seguro de que las entrevistas de este tipo nunca reflejan el pensamiento en profundidad del entrevistado (por muchas razones: la prontitud exigida en las respuestas, la diferencia de dominio del lenguaje científico entre el entrevistador y el entrevistado, las posibles interpretaciones de las respuestas, las traducciones, etc.) asumo que la parte de la entrevista publicada que va entrecomillada son citas textuales de lo que Graig Venter dijo.

Así que, a pesar de la admiración que siento por investigadores de la talla y renombre del que hablamos, no deja de sorprenderme las ideas que sobre la vida y sobre la evolución emanan de la entrevista. En ella (en un recuadro resaltado del artículo), Craig Venter habla de “genómica ambiental” diciendo que es la “caja de herramientas para la nueva fase de la evolución“, y más adelante también aparece entrecomillado el siguiente pensamiento: “Estamos llegando a una nueva fase de la evolución en la que seremos capaces de diseñar nuevas sustancias industriales, combustible, alimentos y medicamentos mediante el diseño de cromosomas basados en la información digital obtenida de la lectura del código genético“.

Sinceramente, me parece una forma tan antropocentrista de ver la evolución que me desilusiona y, lo que es peor, me hace desconfiar del resto de lo escrito. En vez de ciencia, veo industria, lo cual no es malo, no vayamos a sacar las cosas de contexto, ni quiero restar importancia a los logros que han conseguido y que puedan conseguir los grupos de investigación dirigidos por Venter. Pero no llego a ver eso de “nueva fase de la evolución“. Tanto si se refiere a la evolución de la vida en general o a la del hombre como especie, no sé a qué puede referirse con el término “fase” (puedo intuirlo pero no comparto esa forma de entenderlo). ¿Tiene fases o etapas la evolución, o es un proceso continuo? La idea de etapas implica que parece haber una meta, y la de fase (utilizo estas dos acepciones porque no tengo a mano el original en inglés de la entrevista y no puedo saber el término real que utilizó), que existen distintos estados sucesivos del fenómeno llamado vida. Tanto una como otra me parece que llevan implícita una visión finalista del hecho evolutivo. La evolución (o el hombre si se refiere Venter a la especia humana) va hacia un lugar predecible, pero además hacia un lugar que podemos controlar con el uso de las nuevas tecnologías.

¿Y cuál es el problema central de esta nueva fase de la evolución? Conseguir bacterias que sean capaces de generar combustibles para los coches que ya existen (biocombustibles, aunque el término no le acabe de gustar a G. Venter, quizá porque se pueda aplicar a muchas cosas distintas, o quizá porque no pueda ser patentado). Desilusionante. Incluso si añadimos los medicamentos o las medicinas en el contexto total de la frase para que suene más humanitario, sencillamente estamos hablando de industria. Esto me parece que no es ciencia, y desde luego desconfío de cualquier científico que crea que podemos controlar la evolución.

Una pregunta al aire: en el título de la entrevista se destaca una frase de Venter “Este planeta es claramente un planeta de bacterias“, entonces ¿qué le importan a las bacterias los biocombustibles?

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